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Economía > Minería

Sin hablar de cierre de mina, Barrick no se rinde con Lama en San Juan

Tras el revés judicial que sufrió Barrick en Chile con Pascua, del lado argentino, en San Juan, la empresa no baraja la idea de un cierre de mina con Lama. “Sería una lástima hundir ese capital”, afirman.

29 de abril de 2024
El proyecto Lama se encuentre en mantenimiento y la empresa no analiza un cierre de mina. (Foto: gentileza)

El proyecto binacional minero Pascua Lama era una de las grandes promesas de Barrick para la industria a nivel mundial, sin embargo, en Chile sufrieron un revés judicial y se tuvo que cerrar. Del lado argentino, en San Juan precisamente, con Lama, la idea es mantenerlo y ver cómo ponerlo en funcionamiento, por ello, el cierre de mina hoy no está contemplado por parte de la empresa.

En este sentido, y en el marco de una extensión de 10 años de vida útil de la mina Veladero, el director ejecutivo de Relaciones Gubernamentales de Barrick Sudamérica, Marcelo Álvarez, dialogó con DIARIO HUARPE sobre la Lama, las exploraciones mineras, el posible trabajo mancomunado con Veladero, y si está contemplado el cierre de mina del proyecto que hoy solo está en mantenimiento.

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¿Se ha hablado o trabajado ya en un plan cierre de mina con Lama?

“Tenemos que trabajar en conjunto con el Gobierno tanto de Chile como de Argentina, y obviamente teniendo los recursos, para poner en valor Lama. La idea no es cerrarlo, porque sería una lástima hundir todo ese capital y toda esa infraestructura que ya está desarrollada casi en un 80%. Sería realmente muy triste perder la oportunidad de poner en valor, teniendo un 80% de la planta terminada, los recursos que están tanto del lado argentino como del lado chileno”.

Marcelo Álvarez, , director ejecutivo de Relaciones Gubernamentales de Barrick Sudamérica. (Foto: gentileza).

“Hoy esa idea no se contempla porque estamos trabajando arduamente. Si eso estuviese abandonado sería otra cosa y otra la conversación, pero hoy la planta está en mantenimiento y estamos invirtiendo muchos recursos en exploración, y haciendo lo que tenemos que hacer en Chile, por eso Mark Bristow (CEO de Barick) decidió dejar de litigar con el Estado chileno, reconocer la decisión de la Corte y avanzar rápidamente en el cierre de la RCA (Resolución de Calificación Ambiental) para tener la oportunidad de ponerlo en valor. Mientras tengamos eso vivo, el cierre no es una posibilidad. Nuestra decisión es ponerlo en valor”.

De igual manera, ¿este tema de cierre de mina se ha hablado con el Gobierno provincial o la Secretaría de Minería de la Nación?

“No. Permanente nosotros estamos en conversaciones con el Gobierno provincial por el tema de Lama. Ellos permanentemente están subiendo a Lama, trabajamos en conjunto y ellos entienden también la importancia de que eso algún día se ponga en valor. Hoy por hoy estamos trabajando de manera mancomunada para que podamos seguir manteniendo el estatus, mientras, siempre y cuando, haya actividad exploratoria que permite tener la expectativa de algún día desarrollarlo. Tenemos el apoyo y acompañamiento en ese sentido”.

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¿Por qué se tomó esta decisión de Pascua en Chile y por qué no del lado argentino con Lama?

Si bien es un proyecto binacional, en cada país hay una Declaración de Impacto Ambiental y son independientes. Lo que unía a ambos proyectos es el tratado internacional, pero en cada país se tuvo que sacar un permiso ambiental. Lo que se cerró de lado chileno es el permiso, porque hubo un incidente durante la construcción y el Gobierno de Chile decidió parar la construcción y a partir de ahí, muchos años de litigio y demás, donde la Corte decidió cerrar la RSA. Del lado argentino nunca pasó nada, por lo tanto, no había razón para dar de baja la DIA (Declaración de Impacto Ambiental).

Cuánto costaría el cierre de Lama

En enero de este año, Barrick Chile emitió un comunicado dando a conocer que pondrán para el cierre de mina de Pascua un total de 136 millones dólares. En este sentido,  según figura oficialmente en el Reporte Anual 2023 que emitió la empresa se da un número para lo que sería Lama, pero no es preciso para este proyecto particularmente.

Desde Barrick continúan con tareas de exploración para ver si pueden activar Lama. (Foto: gentileza).

En el documento se detallan los “activos materiales”, es decir aquellos que están en funcionamiento,  y estos tienen un costo de cierre individualizado.  Para el resto, entre los que está incluido el proyecto Lama, se le asignó el monto de 1.883 millones dólares.

10 años más para Veladero, ¿y conectado a Lama?

En 2019, Veladero estaba pronta a cerrar y se preveía que para 2024 se iba a dar esta situación. Sin embargo, se dio una revitalización y a través de la exploración se halló más mineral y la vida útil se extendió 10 años más. En 2031 se daría la finalización del minado y en 2034 la lixiviación.

La obra actual, Fase 7B, de expansión del valle de Veladero. (Foto: gentileza).

Con relación a esto, Álvarez explicó que siguen los trabajos de exploración, en distintos targets, para ver de expandir la vida de la mina mucho tiempo más. “Estamos muy enfocados en la exploración para darle, no solo extender la vida útil de Veladero, sino ver cómo podemos trabajar recursos para poder procesarlos en Lama, porque son dos tipos de mineral diferentes, uno es óxido y la otra planta es para sulfuro. También estamos explorando otros pórfidos que ojalá puedan dar resultados pronto”.

Al respecto de si la extensión de Veladero está vinculada a la posible activación de Lama, el director ejecutivo dio una respuesta dual. “No, por qué en principio Veladero son óxidos y todos los óxidos que podamos encontrar van a ir a la planta de Veladero y extender la vida útil. Pero estamos analizando algunos targets de Veladero, en los cuales podemos tener algunos indicios de la existencia de cobre y si eso corre, o realmente encontramos un pórfido interesante, se podría procesar en Lama y ahí es donde se integra Lama con Veladero”.

Esto se da a la inversa también, ya que las tareas de exploración en Lama podrían dar con oro y tratarse en la otra mina. Álvarez mencionó que ya han encontrado, pero aclaró que “hoy solo no alcanza para que sea económico porque no llega a las 500.000 onzas y nosotros necesitamos alrededor de 4.000.000 de onzas equivalentes para empezar Lama”.

Detalle del proyecto Pascua Lama que quedó trunco en Chile, no así en Argentina. (Foto: archivo Wikipedia).

Cantidad de mano de obra

Actualmente, la cantidad de personas que están trabajando en Veladero asciende a 3.822, siendo un 90% oriundo de San Juan, y de este porcentual, un 29% son de la comunidad dónde está emplazado el proyecto minero. En este sentido, Álvarez detalló que "más de 300 empresas son las que proveen bienes y servicios, y son de San Juan. De esas 300, 97 son de la comunidad, y eso gracias a que hemos puesto unas cláusulas de asociativismo de las empresas que son y no son de San Juan".

El CEO de Barrick, Mark Bristow, junto al gobernador de San Juan, Marcelo Orrego. (Foto: gentileza).

Teniendo esto en cuenta y con la expansión de vida de Veladero, Álvarez fue consultado sobre si podría incrementarse este número de trabajadores, a lo que respondió que “como tenemos una producción promedio de 400.000 onzas al año por los próximos años, básicamente el personal propio se mantiene en ese número. Después, dependiendo si es más grande o más chica la fase de expansión, serán más o menos empleados. Pero el número es casi el mismo”.

¿Falta de mano de obra calificada?

Con posibilidad latente de que abran dos proyectos mineros más en San Juan como son Josemaría y Los Azules, hay un problemática a futuro que analizan en el sector y es el faltante de mano de obra local calificada.

El director ejecutivo dijo a este medio que se debe trabajar con las instituciones educativas, tanto privada como estatal, para capacitar a personas para esa expansión minera que se dará si todo marcha favorablemente.

“Nuestro mayor temor es que si salen adelante uno, ojalá dos proyectos mineros de San Juan, no haya la cantidad de gente ya preparada para trabajar en los proyectos”, afirmó Álvarez.

En línea con esto, aseveró que llegado el caso de que el peor escenario se dé, “si no tenemos en San Juan toda la gente que necesitamos, vamos a tener que traer de afuera y eso no es lo más deseable”. E insistió que el objetivo es generar empleabilidad local: “No solo por una responsabilidad que tenemos con la provincia, sino por temas logísticos, de costo, de desarrollo, por muchas razones siempre es mejor que la mano de obra local”.

El RIGI, una herramienta clave incluida en la ley Bases

El Gobierno de Javier Milei presentó el proyecto de la Ley Bases para que sea tratada y debatida en el Congreso de la Nación. Uno de los ítems que están incluidos es el Régimen de Incentivo para Grandes Inversiones (RIGI) y al respecto fue que Álvarez  lo destacó: “Es muy positivo para la industria, para que algunos proyectos que están hoy en carpeta y la extensión de vida útil de otros proyectos, se puedan poner en valor rápidamente”.

“Teniendo esta ley que mejora la carga tributaria, que hace a la Argentina más competitiva y genera reglas claras de juego para los próximos 15 años, en el marco de esos proyectos que se desarrollen, creo que va a generar un atractivo para el país muy grande”, aseveró.

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